La NASA celebra el exitoso aterrizaje de la nave Perseverance que buscará rastros de vida pasada en Marte

Rover Perseverance. (Foto: NASA)

La NASA celebra el exitoso aterrizaje de la nave Perseverance que buscará rastros de vida pasada en Marte

La NASA da comienzo a una de sus misiones más costosas y complicadas en Marte. Con el cometido de averiguar si el planeta registra antecedentes de vida, el rover Perseverance se adentrará en la misión de recolección de muestras que lo corroboren. Junto a otros cinco vehículos de exploración, Perseverance cuenta con la incorporación del helicóptero ‘Ingeunity’ que explorará los lugares de mayor dificultad de acceso del planeta. Se prevé que esta misión pueda auxiliar al desarrollo futuras investigaciones para la exploración humana en el Planeta Rojo. Este acontecimiento, que pasará a formar parte de los libros de textos, ha contado con la colaboración investigadores españoles del Centro de Astrobiología (CAB/CSIC -INTA) y de la Universidad de Valladolid.

Después de su lanzamiento hace 203 días, el rover Perseverance ha logrado aterrizar con éxito en la superficie de Marte. Lanzado el pasado 30 de julio, este jueves 18 de febrero, a las 20.55 UTC (21.55 hora española), el rover diseñado por la NASA se ha convertido en el quinto vehículo de exploración que la agencia espacial estadounidense utilizará para investigar las características del Planeta Rojo. La principal misión que ahora deberá de llevar a cabo este geólogo robot será buscar indicios de vida pasada que pudo haberse dado en el clima húmedo que el planeta registró hace miles de millones de años. Aludiendo a su nombre, Perseverance refleja “el ideal humano de perseverar hacia el futuro”, tal y como ha señalado Steve Jurczyk, administrador interino de la NASA: “Este aterrizaje es uno de esos momentos cruciales para la NASA, los EEUU y para la exploración espacial a nivel mundial, (…) para reescribir los libros de texto”.

A pesar de que el aterrizaje concluyó con el éxito estimado, la emoción y la incertidumbre marcaron cada uno de los minutos finales antes de anunciar definitivamente su llegada. Siete últimos minutos angustiosos que comenzaron a las 20.48 UTC, cuando la nave atravesó la atmósfera del planeta a 19.500 kilómetros por hora. Gracias a la apertura de su paracaídas, la nave pudo usar un radar para calcular la distancia en la que se encontraba respecto al suelo buscando un lugar adecuado para su aterrizaje -cerca del cráter Jezero, donde se estima que anteriormente pudo existir un río-. Un minuto antes de llegar a la superficie, la nave se soltó de la mitad trasera de la cápsula que adjuntaba el paracaídas, activando sus retrocohetes para reducir la velocidad del vehículo a 2,7 kilómetros por hora para su descenso.

Perseverance, uno de los vehículos más grandes y costosos que se ha empleado para llegar al Planeta Rojo -valorado en 2.700 millones de dólares, más de 2.200 millones de euros-, ha contado con la participación de investigadores españoles del Centro de Astrobiología (CAB/CSIC -INTA) y de la Universidad de Valladolid para su fabricación. Ahora el rover, constituido por seis ruedas y con un peso de 1.025 kg- deberá de notificar la geología del planeta, mediante la recolección de rocas y regolitos marcianos, para determinar la posibilidad de llevar a cabo la exploración humana en el planeta, en colaboración con otros dos rovers de la NASA: ‘Curiosity’ -lanzado en 2012- y ‘Insight’ -que investiga las características internas del planeta-. Por otro lado, se prevé que en mayo un sexto rover chino se una a la investigación. No será hasta dentro de unos años, cuando, en colaboración con otras misiones de la Agencia Espacial Europea (ESA), se podrá determinar si la muestra extraída por el rover, una vez devueltas a la Tierra, corrobora la existencia de vida pasada o no. Para ejecutar eficazmente la investigación, la nave cuenta con siete instrumentos -entre ellos un láser para analizar el compuesto químico de las rocas y los sedimentos, desarrollado a través del proyecto SuperCam con la participación del equipo de la Universidad de Valladolid-, 23 cámaras y 2 micrófonos, además del helicóptero ‘Ingeunity’ que se encuentra incorporado en el “vientre” de la nave, el cual explorará lugares de difícil acceso, como cuevas.

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